Nous avons lu la couverture: la NASA ouvre maintenant le livre sur Mars


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Le public a vu quatre rovers gratter la surface de Mars et deux orbiteurs scrutant la planète rouge. Désormais avec une précision fulgurante, la NASA a mis une expédition en orbite avec plus de puissance pour sonder les secrets de Mars que tous les orbiteurs et atterrisseurs précédents réunis. Le Mars Reconnaissance Orbiter est arrivé sur la planète rouge.

L'orbiteur de reconnaissance est un ensemble unique de six instruments pour aider à identifier les emplacements d'atterrissage pour les futurs explorateurs de Mars. Les six objectifs de mission du Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) en anglais simple:


1. Caractériser le climat actuel et les ajustements saisonniers de Mars.

2. Déterminer la nature du terrain stratifié complexe et identifier les formes de relief liées à l'eau.



3. Recherchez des sites et déterminez où se trouve l'eau (pour informer les futures études demandant s'il y a jamais eu de la vie sur Mars, car l'eau est essentielle à la vie.)


4. Identifiez les sites présentant le plus grand potentiel d'atterrissage et d'errance à l'avenir.

5. Renvoyez les données scientifiques de Mars.

La NASA a l'intention d'atteindre tous ces objectifs en orbite!

Un instrument analysera la composition chimique de la surface martienne, y compris la glace d'eau, un deuxième instrument, le radar sous-marin peu profond détectera et cartographiera la glace souterraine, plutôt que de deviner sa présence.

Le MRO transportera également les caméras de la plus haute résolution jamais envoyées sur une autre planète par la NASA. Contrairement aux caméras orbitales précédentes qui pouvaient voir les montagnes et les canyons, HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) sera capable de voir des détails aussi petits qu'un tableau de cartes, tandis qu'un autre instrument, le Context Imager, cartographie ces observations en fonction de la géographie environnante.


D'autres instruments apprendront les conditions météorologiques de Mars, des tempêtes de poussière à la vapeur d'eau, et des formations nuageuses aux températures de surface.

Tout aussi étonnant était l'acte d'insérer le MRO en orbite autour de Mars. Dans un processus qui a échoué à deux reprises - détruisant complètement l’orbiteur - la NASA a ralenti le MRO en le passant si près de Mars que le frottement de l’atmosphère extérieure de Mars a agi comme un frein sur le MRO, dans une manœuvre appelée «aérobraquage». Quand le MRO a ralenti
il a été capturé avec succès par la gravité de la planète. C'est une manœuvre délicate. Si vous allez trop loin, vos composants surchauffent.

Alors que le MRO se balançait derrière Mars sur sa première orbite, les planificateurs de mission ont attendu les phalanges blanches pour entendre si l'orbiteur émergerait avec succès de derrière la planète rouge. Si aucun signal ne venait, cela signifierait que le MRO avait brûlé dans l'atmosphère martienne. Pendant près de 30 minutes, l'équipe de la NASA du Jet Propulsion Lab de Pasadena, en Californie, a semblé retenir son souffle.

À 2 h 13, heure normale du Pacifique, l'exaltation a éclaté parmi l'équipe lorsque le signal a été reçu. MRO était sorti indemne de derrière Mars. Le passage initial à travers l’atmosphère de Mars a amené le navire si près de la surface martienne (à moins de 423 km), que Rob Lock, le principal planificateur de mission, a plaisanté sur le fait qu’il s’agissait de «très bons tir… mieux que Robin Hood».


La NASA testera prudemment ses instruments au fur et à mesure que le navire sera encore ralenti et sera prête à commencer des observations intensives en novembre. Les mystères de la planète rouge seront bientôt révélés.

( photo de la NASA , composite de 102 images Viking 1 Orbiter de Mars prises le 22 février 1980)