Une pile à combustible alimentée par la merde pourrait alimenter le monde


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Benson Lee a développé une pile à combustible de la taille d'un kilowatt qui peut fonctionner avec les gaz émis par les déjections animales en décomposition, les déchets humains et les déchets alimentaires. Les ramifications sont fantastiques… Lee estime que «les deux tiers des habitants de cette planète n'ont pas d'électricité. C’est 4 milliards de personnes. Ils ont tous des déchets humains. Nous supposons qu'ils peuvent creuser un trou.

Peu de gens apprécient la beauté d'un puisard.


C’est un défi auquel Benson Lee est confronté alors qu’il cherche des investisseurs pour se joindre à un effort qui transforme la merde en pouvoir.



Lee est directeur général de Technology Management Inc., une société de l'Ohio qui a passé plus de 15 ans à développer une pile à combustible de la taille d'un kilowatt pouvant fonctionner avec une variété de combustibles.

Et l'un des carburants dont il se nourrit provient des gaz émis par les excréments d'animaux en décomposition, les déchets humains et les restes de transformation alimentaire.

Les ramifications d'une telle technologie peuvent vous couper le souffle.

«Les deux tiers des habitants de cette planète n'ont pas d'électricité. Cela représente 4 milliards de personnes », a déclaré Lee. «Ils ont tous des déchets humains. Nous supposons qu'ils peuvent creuser un trou, créer un puisard, y mettre une bâche, mettre un tube et créer de l'électricité.

grange rougeÀ court terme, les bénéficiaires les plus probables seraient les producteurs laitiers de l’Ohio et les 900 usines de transformation des aliments de l’État; ils pourraient réduire les dépenses d'énergie et d'élimination des déchets et augmenter les bénéfices.


Certaines estimations indiquent que les déchets organiques de l’Ohio, également appelés «biomasse», sont capables de produire au moins 65% des besoins résidentiels en électricité de l’État.

Pour y arriver, TMI s'est associé au Centre de recherche et de développement agricole de l'Ohio, qui a collecté ces dernières années 1,5 million de dollars en subventions de développement des entreprises de l'État de Third Frontier et 1,74 million de dollars en fonds fédéraux pour créer une installation pionnière de la biomasse à l'énergie sur son site. Campus du canton de Wooster.

Des équipes du monde entier travaillent au développement de piles à combustible pour toutes sortes d'objectifs. Les piles à combustible sont plus propres, plus silencieuses et beaucoup plus efficaces que le moteur à combustion interne et peuvent fonctionner avec autre chose que l’approvisionnement limité mondial en combustibles fossiles.

Mais ce sont aussi des «technologies de rupture», un terme pour quelque chose de si radical qu'il pourrait remplacer la technologie dominante et changer le comportement humain.


Changer le comportement humain

Il est très difficile d'amener les investisseurs et clients potentiels à rester assis assez longtemps pour entendre parler de concepts totalement inconnus.

«J'appelle cela le marketing missionnaire. Vous devez convertir les païens pour remplir les temples et les églises afin que vous puissiez leur prêcher », a déclaré Lee.

TMI emploie environ 20 personnes et travaille sur la technologie des piles à combustible depuis 1990.


Il a essayé d'éviter de dupliquer les efforts des autres, a déclaré Lee. De nombreuses entreprises tentent de développer des substituts aux batteries, et d'autres ont des objectifs aussi ambitieux que le remplacement des installations électriques centrales entières.

TMI a donc décidé de se tourner vers la classe des kilowatts de pile à combustible, et cela a posé quelques prérequis.

Prérequis système

Le système devait être si facile à utiliser que l'acheteur pouvait entretenir l'équipement. Il faudrait qu'il soit complet, de sorte que le tout pourrait être livré par un transporteur public et mis en place par quelqu'un sans outils, équipement ou formation spéciaux. Et il devrait fonctionner avec une variété de carburants, tels que l'huile végétale, le carburéacteur et le diesel.


Mais un seul carburant est garanti à peu près partout dans le monde: le méthane qui se forme lorsque la matière organique se décompose.

L'Ohio semblait avoir de nombreuses sources pour cela, y compris des centaines d'usines de transformation des aliments et des «digesteurs» agricoles, des installations semblables à des tentes qui collectent et décomposent le fumier de vache.

'Tout cela est une matière première pour l'énergie', a déclaré Lee.

Dans cet esprit, TMI s'est tourné vers l'OARDC dans le comté de Wayne et son personnel d'experts agricoles.

Succès en laboratoire

En laboratoire et lors des tests préliminaires sur le terrain, le système fonctionne. Il convertit le méthane en un mélange de gaz riche en hydrogène qui alimente une pile à combustible à oxyde solide. La pile à combustible TMI fonctionne dans la plupart des environnements et n'est pas affectée par les contaminants soufrés qui sont communs dans les déchets organiques mais qui enlisent la plupart des piles à combustible.

Cependant, avant de pouvoir effectuer des tests sur le terrain à grande échelle, le système aura besoin des avantages d’une certaine ingénierie de routine, comme l’équiper de commandes afin qu’il puisse s’autoréguler et s’assurer que l’ensemble de la configuration est durable et ne se cassera pas.

Trouver l'argent pour faire avancer le projet est «brutalement difficile», a reconnu Lee.

«Si je disais que j'allais remplacer les piles, les gens comprendraient cela et la mentalité serait plus ouverte», a-t-il déclaré.

L'écrivain d'affaires Paula Schleis peut être joint au 330-996-3741 ou [email protected]
Publié à l'origine dans le Journal des balises de l'Ohio