Des détenus à sécurité maximale et une femme de 73 ans créent le «premier» Noël


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Art-thérapeute depuis 1989, Sue Etheridge utilise les outils les plus simples - marqueurs, colle et papier de construction - pour puiser dans l’humanité des criminels les plus endurcis du système de justice pénale. Et cette année, elle emmène leurs créations dans un endroit où elles n’ont jamais été: un arbre de Noël dans le manoir du gouverneur.

La lourde porte de la prison centrale de Raleigh, en Caroline du Nord, claque avec un claquement froid et métallique derrière Etheridge.


«Un son qui donne à réfléchir», note la femme de 73 ans, mais à partir de là, elle regarde les bâtiments imposants de l'établissement à sécurité maximale, qui abrite des meurtriers et des criminels de toutes sortes condamnés, et soudainement, sans faute, son esprit s'envole. .



«Chaque fois que je le vois, je pense à quel point je suis privilégiée de travailler ici, avec ces gens», rayonne-t-elle. «Je peux apporter de la beauté à cet endroit.»


Chaque saison des fêtes, dans la capitale de l’État, le personnel du gouverneur organise des décorations pour orner les différents arbres du manoir. Dans un élan d'inspiration typique, Etheridge a officiellement demandé qu'un petit arbre dans une pièce latérale soit consacré aux décorations faites par les prisonniers. Au lieu de cela, le personnel de l'État lui a accordé le tout premier arbre que les visiteurs voient lorsqu'ils entrent dans le manoir lors d'une journée portes ouvertes, du 12 au 15 décembre.

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Etheridge et les détenus ont appris la bonne nouvelle en mai. «Ils ne pouvaient pas y croire», sourit-elle. «Noël est difficile pour les détenus. Ils sont loin de leur famille. Certains sont indigents et n'ont pas les moyens de payer un timbre pour envoyer une lettre. Ils ont fait les manchettes pour de terribles raisons. '

Maintenant, dans leur esprit, ils accomplissent quelque chose de bien.


Avec cette première poussée d'excitation, ils se mirent au travail. Leurs matières premières comprenaient des pailles, des rouleaux de papier hygiénique, des enveloppes colorées et les petites sortes de cartons de lait que les détenus reçoivent avec leur petit-déjeuner.

Pendant des semaines de sessions en petits groupes, Etheridge et ses 70 artistes ont collaboré à la création de plus de 200 étoiles géométriques, guirlandes en papier et bâtiments miniatures, dont une église, un prêteur sur gages et une salle de billard.


Le style d’Etheridge avec ses clients est à la fois optimiste et décontracté. Elle place généralement du matériel artistique au milieu de la pièce, invitant les détenus à déterminer comment les distribuer et les partager. Voilà le type de moments engagés et productifs que les détenus chérissent.

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«La pire chose à propos de la prison est l'ennui. Vous pouvez juste mijoter de ressentiment », explique Etheridge. «Nous essayons de supprimer cet ennui. La plupart des détenus sont finalement libérés. Je veux qu'ils soient en meilleure forme lorsqu'ils sortent dans la rue. Savoir s'exprimer de manière constructive, comment travailler avec des matériaux, comment être social.

En effet, des études montrent que l’art-thérapie peut réduire les problèmes de discipline des participants et réduire la récidive. Récemment, les administrateurs des centres de détention en Arabie saoudite ont signalé des signes précoces mais encourageants selon lesquels l'art-thérapie pourrait aider à détourner les jihadistes captifs de leur engagement antérieur envers le terrorisme.


Les yeux scintillants sous son balai sel et poivre, Etheridge se souvient avec éclat de quelques-uns de leurs projets à grande échelle: un mobile accroché dans un hall public et une peinture murale multi-confessionnelle créée pour une chapelle de prison. Et maintenant, les humbles ornements faits maison qui décoreront demain le sapin de Noël de 12 pieds de haut dans le manoir du gouverneur.

Etheridge espère qu'ils inciteront les visiteurs à faire une pause et à réfléchir à ceux qui sont enfermés dans des cellules en cette période des fêtes.

Bien qu'ils aient été reconnus coupables de crimes terribles, Etheridge dit: «Ce sont des gens, comme nous le sommes. Dans leurs moments ordinaires, il n’ya pas un centime de différence entre nous. »

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Billy Warden est un responsable marketing chez Stratégies GBW , écrivain et orateur basé à Raleigh. Son groupe d'alt-glam pionnier, The Floating Children, continue d'enregistrer et de se produire.

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