Des baleines en voie de disparition chantent comme des oiseaux dans des enregistrements qui suggèrent un rebond


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Sue Moore écoute les baleines boréales - Photo NOAAUn chercheur de l'Université de Washington a écouté l'audio capté par un appareil d'enregistrement qui a passé un an dans les eaux glacées au large de la côte est du Groenland. Elle était stupéfaite de ce qu'elle entendait: des baleines chantant presque constamment pendant cinq mois en utilisant la variété de chansons la plus remarquable.

En 2008, l'océanographe Kate Stafford a entrepris de découvrir le nombre de baleines boréales menacées qui peuplaient la région. L'espèce a été chassée jusqu'à la quasi-extinction dans les années 1800.


Stafford et ses collègues ont installé deux microphones sous-marins sur des amarres attachées au fond marin dans le détroit de Fram, une étendue de mer inhospitalière et couverte de glace entre le Groenland et les îles du nord de la Norvège. Ils les ont laissés là aussi longtemps que dureraient les piles: près d'un an.(Photo, Sue Moore écoute les baleines boréales - NOAA)



Étant donné que la population de baleines boréales susceptibles de traverser le détroit était considérée comme petite, se chiffrant par dizaines, ils n’anticipaient pas de données intéressantes.

'Nous espérions enregistrer quelques petits grognements et gémissements', a déclaré Stafford. «Nous ne nous attendions pas à avoir cinq mois de chant direct.»

Non seulement ils ont enregistré des chants presque toutes les heures du jour et de la nuit, mais ils ont également choisi plus de 60 chansons uniques. Les résultats suggèrent également la possibilité d'un rebond chez les baleines boréales.

Un article détaillant leurs découvertes est paru le 31 juillet dans Endangered Species Research.

La variété des airs était si surprenante que les chercheurs ont comparé le catalogue des chants des baleines à celui des oiseaux.


«Que les chanteurs individuels affichent un, plusieurs ou même tous les types d'appels, la taille du répertoire de chansons pour… les baleines boréales en 2008-2009 est remarquable et se rapproche davantage de celle des oiseaux chanteurs que d'autres… baleines», ont-ils écrit dans le rapport.

Le chant des baleines boréales est unique en ce que les baleines semblent chanter à «deux voix», produisant simultanément des sons à haute et basse fréquence. Les baleines répètent parfois la même mélodie pendant des heures à la fois.

Les scientifiques n'ont pas encore appris pourquoi les baleines chantaient si régulièrement cette année-là.

baleine boréale et bébé - photo NOAAIls croient que le chant de la baleine boréale vient des mâles pendant la saison des amours. Dans la plupart des autres types de baleines, les individus chantent la même chanson toute leur vie ou tous les membres d’une population chantent la même chanson populaire de la saison. Si les baleines boréales sont comme les premières, cela signifierait que plus de 60 mâles se trouvent dans le détroit de Fram. Si la population était également répartie entre les mâles et les femelles, il aurait pu y avoir plus de 100 baleines - bien plus que quiconque ne le pensait.


Avec une étude plus approfondie, les scientifiques ont plutôt pu découvrir que les baleines boréales individuelles ont un répertoire de chansons qu'elles chantent pendant une saison. Ce serait tout aussi intéressant car cela ferait des baleines boréales les seules baleines connues à chanter une variété de chansons au cours de la même saison.

«Si c'était un terreau fertile, ce serait spectaculaire», a déclaré Stafford. 'Pour une espèce en danger critique d'extinction, il est vraiment important de savoir qu'il existe une partie de la population active sur le plan de la reproduction.'

De plus, étant donné que les baleines sont difficiles à étudier compte tenu de leur résidence toute l'année dans l'Arctique, on ne savait pratiquement rien de l'endroit où elles passent leurs hivers. La recherche offre un indice sur le chemin de migration des baleines.

illustration de baleine - NOAASeule une poignée de populations de baleines boréales subsiste. La plus grande population historique, qui comprend les individus étudiés pour ce rapport, comptait autrefois plus de 30000 membres, mais a été chassée jusqu'à la quasi-extinction des années 1600 aux années 1800. La chasse commerciale à la baleine a également réduit les populations de baleines boréales dans d'autres régions. Ensemble, on pense que les quatre populations restantes comptent moins de 10 000 membres.


Les baleines boréales sont des créatures massives. Ils atteignent plus de 60 pieds de long, peuvent vivre jusqu'à 200 ans et peuvent peser 200 000 livres. Ils utilisent leurs énormes crânes pour percer de la glace aussi épaisse que 1,5 pied.

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