Un signe certain du printemps: les grues blanches sauvages reviennent au Wisconsin


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Parmi les signes du printemps ces jours-ci dans le centre du Wisconsin, il y a l'arrivée de grues blanches sauvages sur le Necedah National Wildlife Refuge et le long des rivières et des zones humides, ces oiseaux majestueux appellent leurs résidences d'été.


Grâce aux efforts du Partenariat oriental de la grue blanche (WCEP), 64 grues blanches en voie de disparition migrent à travers le ciel de l'est de l'Amérique du Nord pour la première fois en plus d'un siècle en empruntant leur route ancestrale orientale.



Des biologistes du WCEP, une coalition internationale de groupes publics et privés, ont annoncé aujourd'hui que 15 grues blanches réintroduites étaient arrivées sur ou près de Necedah et que deux autres se perchaient le long du fleuve Wisconsin.


Les grues blanches étaient au bord de l'extinction en 1941, à seulement 21 oiseaux. Aujourd'hui, environ 300 oiseaux existent à l'état sauvage. Mis à part les 64 oiseaux du Wisconsin, la seule autre population migratrice de grues blanches nidifie dans le parc national Wood Buffalo dans le nord-ouest du Canada et hiverne dans un refuge de l'Arkansas sur la côte du golfe du Texas. Un troupeau non migrateur d'environ 60 oiseaux vit également toute l'année dans la région centrale de Kissimmee en Floride.

Les grues blanches nouvellement arrivées représentent les «classes» de migration de 2001 à 2004, qui ont été guidées vers le sud par des aéronefs ultralégers de leur lieu d’envol à Necedah à leur habitat d’hiver dans la réserve de Chassahowitzka sur la côte du golfe de Floride.

Les migrations ont commencé, comme GNN a rapporté en 2001, lorsque des pilotes, comme des parents de substitution, ont conduit pour la première fois des poussins de grue blanche, qui avaient été conditionnés à suivre, loin de Necedah dans leur avion ultra-léger (déguisé pour ressembler à une grue). La même technique a été présentée dans le film, Fly Away Home. Chaque année suivante, les biologistes et les pilotes du WCEP ont conditionné et guidé d'autres groupes de grues juvéniles vers le sud sur le trajet de 1 250 milles (40 à 70 jours) vers le centre de la Floride.

Les poussins de grue blanche qui participent au projet de réintroduction sont éclos au Centre de recherche sur la faune Patuxent à Laurel, dans le Maryland, où ils sont initiés aux avions ultralégers et élevés à l'écart des humains. Pour s'assurer que les grues impressionnables restent sauvages, les biologistes et les pilotes du projet adhèrent à une règle stricte d'interdiction de parler et utilisent des appels de grues adultes enregistrés pour communiquer avec les jeunes oiseaux. Les chercheurs portent des costumes conçus pour masquer la forme humaine lorsqu'ils se trouvent autour des grues.


De nouvelles classes de grues sont emmenées à Necedah chaque juin pour commencer un été de conditionnement derrière les ultra-légers afin de les préparer à leur migration automnale. Les pilotes conduisent les oiseaux sur des vols d'entraînement progressivement plus longs au refuge tout au long de l'été jusqu'à ce que les jeunes grues soient jugées prêtes à suivre l'avion au-dessus de l'Illinois, de l'Indiana, du Kentucky, du Tennessee, de la Géorgie et de la Floride.

Les 19 oiseaux de la promotion 2005, les plus récentes grues ultralégères réintroduites, sont arrivés en Floride le 13 décembre 2005, après une migration de 64 jours. Les 19 restent dans leur pensite en Floride et ont commencé à prendre de courts vols en soirée dans les environs immédiats de l'enclos.

En plus des 19 poussins qui ont migré derrière les ultralégers en 2005, les biologistes ont également relâché quatre autres poussins l'automne dernier en compagnie d'oiseaux plus âgés à Necedah, dans l'espoir que les poussins apprendraient la voie de migration des coquelicots adultes ou des grues du Canada.

Le WCEP utilise cette technique de «libération directe d'automne» pour compléter le succès connu des migrations menées par les ultra-légers. Les poussins sont élevés dans le champ et relâchés avec des oiseaux plus âgés après l'envol ou le développement de leurs plumes de vol. Cette méthode a fait ses preuves avec les grues du Canada.


Au 24 mars, deux des oiseaux à lâcher direct d'automne de 2005 s'étaient lancés dans la migration et se trouvaient dans l'Indiana; les deux autres restent en Floride.

Le personnel du projet de l'International Crane Foundation et du US Fish and Wildlife Service suit et surveille les grues dans le but d'en apprendre le plus possible sur leurs migrations non assistées vers le Nord et les choix d'habitat qu'elles font en cours de route. Les biologistes du MRN du Wisconsin se joignent à eux pour surveiller les grues pendant qu'elles sont à leurs emplacements d'été, dans 35 des 72 comtés du Wisconsin.

grues blanchesLes grues blanches, nommées pour leurs cris à l'unisson bruyants et pénétrants, vivent et se reproduisent dans les zones humides, où elles se nourrissent de crabes, de palourdes, de grenouilles et de plantes aquatiques. Ce sont des animaux distinctifs, mesurant 1,50 mètre de haut, avec des corps blancs, des extrémités noires des ailes et des couronnes rouges sur la tête.

De nombreux autres États, provinces, particuliers et groupes de conservation
ont uni leurs forces et soutiennent le WCEP avec des fonds et du personnel et en faisant don de ressources, comme l'ouverture de terres privées aux grues le long de la route de migration. Plus de 60% du budget du projet provient de sources privées sous la forme de subventions, de dons et de sponsors.


Pour plus d'informations sur le projet, comme ce qu'il faut faire si vous voyez une grue blanche, et pour voir l'incroyable photo de l'ultra-léger déguisé en grue, visitez le site Web du WCEP à www.bringbackthecranes.org .

Photos de Jason Mrachina, CC (haut) Partenariat oriental sur la grue blanche (au milieu)